Des racines germaniques de la langue anglo-saxonne du poème aux racines scandinaves de son récit, l’épopée antique reflète une Bretagne liée au continent. Avec des traditions indigènes païennes mêlées à des échos chrétiens plus tard, et des légendes locales avec celles des Danois et des Suédois, Beowulf préserve de nombreuses origines polyglottes et multinationales de la nation insulaire.

Le poète irlandais Seamus Heaney avait un profond respect pour Beowulf; Dans l’introduction à sa traduction du poème, Heaney le décrit comme un conte «aussi élaboré que les beaux artifices de son langage. Ses éléments narratifs peuvent appartenir à un âge antérieur ainsi qu’une œuvre d’art dans son propre présent continu, égal à notre connaissance de la réalité dans le temps présent. “Bien que nous en ayons fini par y voir une œuvre essentielle de l’anglais la littérature, Beowulf a peut-être disparu dans les brumes des survivants “plus ou moins par hasard.” La “copie unique”, écrit Heaney, (maintenant à la British Library) a à peine survécu à un incendie dans le dix-huitième siècle et ce qui a ensuite transcrit et intitulé, retranscrit et édité.

Maintenant, la numérisation de ce seul manuscrit par la British Library nous permet de décoller les couches de canonisation et de voir comment le poème est entré pour la première fois dans une tradition littéraire. A l’origine “transmis oralement sur plusieurs générations, et modifié par chaque barde successif”, Beowulf écrit cette forme fixe lorsque “la copie existante est faite à un endroit inconnu en Angleterre anglo-saxonne.” Non seulement l’emplacement inconnu, mais la date aussi: “son âge doit être calculé en analysant l’écriture des scribes. Certains savants ont suggéré que le manuscrit a été fait à la fin du 10ème siècle, d’autres dans les premières décennies du 11ème, peut-être aussi tard que le règne du roi Cnut, qui a dirigé l’Angleterre de 1016 à 1035. ”

Ces débats savants peuvent ne pas intéresser beaucoup le lecteur moyen. Le poème a survécu assez longtemps pour être écrit, puis est devenu connu sous le nom de Grande Littérature. Néanmoins, bien que nous entendons les monstres Grendel et sa mère, de nombreux concepts culturels du monde. De même, la langue du poème, le vieil anglais, ne ressemble à aucune forme d’anglais que nous avons rencontrée auparavant.

Source : Open Culture